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Cuando un terremoto sacudió el sur de Chile al principio de una mañana de sábado, en mayo de 1960, los residentes que tuvieron la suerte de alzarse entre los escombros pudieron pensar que habían sido perdonados, ya que habían sobrevivido a lo peor que la naturaleza podía ofrecer. La fuerza del terremoto que había arrasado sus pueblos, más tarde se estimó en una magnitud de 8,1, el temblor más grande que se había producido.

Las autoridades de Santiago se apresuraron a enviar ayuda a la región afectada, sin prever que un terremoto tan monumental era sólo el ruido de tambores del evento principal. La tarde siguiente, el 22 de mayo, la tierra se convulsionó con tal violencia que se tambaleó el planeta, resonando durante días y días. Décadas después, los sismólogos estudiaron minuciosamente sus impresiones tratando de entender lo increíblemente fuerte que fue el terremoto. De ahí llegaron a concebir una nueva forma de medir los temblores sísmicos y asignaron al sismo de 1960 el valor de 9,5 en la escala de magnitud logarítmica, hasta hoy, el terremoto más poderoso de la historia.

Con una energía 20.000 veces mayor que la bomba que destruyó Hiroshima, el terremoto mató por lo menos a 1.500 personas en Chile y generó un tsunami con olas de 25 metros que arrasaron pueblos costeros, arrojando los buques fondeados más de un kilómetro tierra adentro. El tsunami se desplazó rápidamente por el Océano Pacífico, llevándose 61 vidas en Hilo, Hawai, antes de golpear a un desprevenido Japón, matando a unas 140 personas, a 17.000 kilómetros de distancia del epicentro del terremoto.

"Esto fue un monstruo planetario", dice Tom Jordan, director del Centro de Terremotos del Sur de California, en Los Ángeles. "Un terremoto en suramérica que mató a la gente en Japón."

Medio siglo después de esta catástrofe, el monstruo continúa fascinando e intrigando, incluso frente a los últimos terremotos mortales, como el temblor catastrófico de enero en Haití o el último en el mismo Chile. Este mes, la Unión Geofísica americana celebrará una conferencia sobre grandes terremotos y tsunamis en Valparaíso, Chile, con muchos delegados en el 50º aniversario del terremoto de 1960, para seguir con asombro las cicatrices sísmicas del paisaje y los sedimentos depositados por el tsunami que siguió.

"Es un punto de referencia, un evento superlativo de la reciente historia sísmica", dice Brian Atwater, de US Geological Survey's Earthquake Hazards Team en Seattle, Washington, organizador de la Conferencia.

Ha sido también, un hito en la historia de la sismología. El Gran Terremoto de Chile de 1960 proporcionó a los sismólogos su primera evidencia inequívoca de las oscilaciones libres del planeta, las vibraciones armónicas de los anillos del planeta, como una campana después de haber sido golpeada por una sacudida importante. Durante los años transcurridos, los investigadores han aprendido a utilizar las oscilaciones libres como un escáner CAT planetario para discernir la estructura interna de la Tierra.

Legado de Salvamento

Una década después, el terremoto de Chile y el de Alaska, de magnitud 9.2, en 1964, ambos se convirtieron en argumentos convincentes que apoyaban la teoría radical de la tectónica de placas, dando ejemplos en los libros de texto de las zonas de subducción de los terremotos, en los que una placa tectónica se veía forzada a hundirse debajo de otra.

Más allá de la enseñanza de lecciones básicas sobre el planeta, el sismo también dejó un legado que ha salvado vidas. Alentó a las naciones de todo el Pacífico a establecer un sistema internacional de alerta de tsunamis en la década de 1960. Los depósitos del tsunami dejados por este evento, ofreció un modelo a los geólogos para determinar otros puntos de otros que podrían ser propensos a terremotos gigantes, como la zona de subducción de Cascadia frente a la costa occidental de América del Norte.

En cierto sentido, el monstruo chileno fue un sismo que se adelantó a su tiempo, llegó justo en el momento de una revolución tecnológica y teórica de las ciencias de la Tierra. "Si hubiera acontecido sólo diez años más tarde, podríamos haber aprendido mucho más de ello", apunta Seth Stein, sismólogo de la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois. En 1960, el concepto de la tectónica de placas aún era futurista, los investigadores no entendían cómo colocar el sismo en un contexto geofísico. Y la red mundial de sismógrafos que podría haber proporcionado tanta información no empezó a funcionar hasta tres años después.

Esto ocurrió cuando la zona de la falla que recorre la costa de Chile se quebró a lo largo de sus 1.000 kilómetros de su longitud. Las placas tectónicas de ambos lados de la falla resbalaron de 20 a 30 metros, liberando siglos de energía acumulada en varios minutos de forma aterradora.

El terremoto no sólo era el más grande jamás registrado, 9,5 se acerca al límite superior de lo que el planeta probablemente pueda nunca producir en un solo evento. "Esto no quiere decir que uno más grande no pueda llegar a ocurrir", señala Richard Aster, geofísico del Instituto de Nuevo México, de Minería y Tecnología, en Socorro, y presidente de la Sociedad Sismológica de América. "Es posible. Pero no conseguiría ser mucho más grande. Las fallas no son sólo grandes sino también fuertes."

Para ilustrar la magnitud de este sismo, Aster ha sumado la energía sísmica de terremotos de todo el mundo durante todo el siglo XX, incluyendo el monstruo de Chile, y los terremotos de más de 9 de Kamchatka en 1952 y Alaska en 1964. Añadimos también la magnitud de 9.2 del terremoto de Sumatra de 2004 para una buena medida, e imaginamos toda esa energía desatada en un único evento cataclísmico. Todo ello equivalía a un terremoto de magnitud 9,95. "Simplemente no conseguimos un 10", dijo Aster.

No obstante, de todo ese montante de energía, una cuarta parte podría ser atribuido a un único evento catastrófico centrado cerca de Cañete, en la costa sur de Chile. Fue dos veces tan potente como su rival más cercano, el sismo de 1964 en Alaska.

Comportamiento pionero

Entre aquellos que asistirán a la conmemoración del aniversario en Valdivia, se encuentra Hiroo Kanamori, del Instituto Tecnológico de California en Pasadena, uno de los decanos en sismología que ayudó a crear la escala de magnitud que actualmente mide con precisión el tamaño de los grandes terremotos. Él ha pasado los últimos años volviendo a examinar los datos de hace 50 años desde terremoto de 1960, intrigado, no sólo por el gran tamaño y escala del sismo, sino también por su comportamiento único.

Kanamori, volvió a calcular el tamaño de los primeros terremotos de la secuencia."¿Quién hubiera imaginado que habría una réplica de 8,1? Y, sin embargo esto es sólo el comienzo de una secuencia de réplicas espectacular". Unas 33 horas antes del evento principal, hubo alrededor de 6 sismos de magnitud mayor de 6, y uno con una magnitud estimada de 7,8, a sólo 15 minutos antes del gran temblor", dijo. "Hasta donde yo sé, nunca ha habido una secuencia réplicas como esta."

Tal vez, lo más curioso son algunas extrañas vibraciones a largo plazo, registradas por un sismógrafo de Pasadena, a menos de 15 minutos antes del terremoto principal, dice Kanamori. Estas lecturas sugieren que pudo haber estado precedido de poderosos, lentos y profundos terremotos, que ayudó a catapultar a lo que de otro modo podrían haber sido "simplemente", un gigantesco terremoto en su propia categoría. Hay algunos indicios, de que otros grandes terremotos, como el temblor de Tonankai de 1944 en Japón, también pudo haber tenido estos lentos precursores, y que por sí mismos no hubiesen producido vibraciones dañinas. Pero como con el gran terremoto de Chile, la evidencia fragmentaria atormenta más que lo que revela.

Lamentablemente, la violencia de las réplicas en Chile, oscureció las lecturas en algunos de los otros sismógrafos de alta calidad que estaban trabajando en ese momento, así que no hay una confirmación independiente de lecturas curiosas en Pasadena. Los testigos locales indican que algo inusual sucedió en los momentos anteriores a los 9.5 de magnitud del sismo principal. Dos geofísicos de Concepción, a unos 200 kilómetros del epicentro del sismo, recordó que el sismo se inició con una sensación de balanceo suave en lugar de una brusca sacudida que normalmente marca el inicio de un temblor gigantesco.

"Uno de ellos observó cómo los vehículos estacionados rodaban hacia atrás y adelante por la calle", dice Kanamori. "Esta es una descripción muy inusual de los inicios de un gran terremoto, pero fueron sismólogos capacitados así que hay que tomarlas en serio."

Si efectivamente se produjo un acontecimiento tan profundo, con un precursor lento, podría hacer que el Gran Terremoto de Chile de 1960 de una más amplia relevancia. "Esto es similar a como muchos científicos creen que un gran zona de subducción comenzará a lo largo del límite de placas de Cascadia", dice Kanamori. Esa región sufre los envites de los terremotos lentos aproximadamente cada 14 meses o menos, lo que lleva a algunos investigadores a sospechar que esta zona de subducción podría compartir similitudes con la de Chile.

No existen registros de grandes terremotos que hayan sucedido en el Noroeste del Pacífico, pero Atwater y otros geólogos están convencidos de que terremotos de magnitud 9 han golpeado esta región en el pasado. De hecho, los depósitos de arena dejados por el tsunami chileno de 1960, ayudaron a Atwater y otros, a descubrir que unas olas gigantes golpearon una vez las costas del oeste de América del Norte y de Japón, provocadas hace siglos por un terremoto en Cascadia.

Las sacudidas gigantes son temas difíciles de estudiar para los científicos, ya que se producen sólo una vez cada 300 años e incluso con menos frecuencia. Pero el mundo está hoy cableado con cientos de sismógrafos sensibles y fácilmente accesibles. Por eso, cuando el siguiente monstruo golpee, cuándo y dónde sea, dice Kanamori, "seremos capaces de comprenderlo mucho mejor de lo que hemos hecho con el terremoto de 1960 en Chile".